Ik ben al sinds mijn twaalfde gefascineerd door computers.

Ik was een homeschooled kid. Ik had veel gelegenheid om onderwerpen te bestuderen die me bezighielden. Met aanmoediging en steun van mijn ouders groeide ik uit tot een autodidact voordat ik zelfs maar de betekenis van het woord wist. Ik demonteerde afgedankte pc's die mijn vader thuis zou brengen van zijn werk, componenten uit de ene machine haalde en ze op een andere installeerde om te zien of ze zouden werken zoals bedoeld. Ik was altijd bezig met het maken van de perfecte Frankensteined computer.

Ik heb een boek uit de bibliotheek bekeken over hoe je je eigen pc kunt bouwen en ik las elk woord. Ik lees ook tientallen boeken over HTML en XHTML. Ik heb uren besteed aan het handmatig coderen van eenvoudige websites in Kladblok en het vergelijken van de weergegeven resultaten tussen Internet Explorer en Firefox. Ik stuurde 10 exemplaren van Ubuntu weg, maar kreeg de CD-opstartfunctie nooit succesvol op mijn hand-me-down pc uit de jaren 90.

Een van mijn favoriete boeken die ik keer op keer las was Hacker Cracker van Ejovi Nuwere en David Chanoff, een autobiografisch verhaal van tiener Nuwere's 'reis van de gemene straten van Brooklyn naar de grenzen van cyberspace.' Het zat boordevol gevaar, opwinding , en een bepaald soort kracht in de ontdekking van de digitale onderwereld.

Destijds voelde ik dat alles mogelijk was zolang je een modem en een toetsenbord had. Op een gegeven moment verloor ik dat gevoel.

"De kern van dit debat en zoveel anderen is dat we de ervaringen van vrouwen niet beschouwen als geldige gegevens."

Ik wilde programmeren of informatica studeren aan de universiteit, maar gaf die droom uiteindelijk op vanwege de wiskundige vereisten. Math was altijd moeilijk voor me geweest. Ik worstelde veel met wiskunde en deed het slechts marginaal beter met een B-gemiddelde tijdens mijn een semester op de openbare middelbare school. Tot op de dag van vandaag vertel ik iedereen hoe slecht ik ben in wiskunde, hoe ik elementaire algebra moest laten vallen als eerstejaarsstudent. Nee serieus, ik ben echt zo slecht.

Nu ben ik bijna 30 en merk ik dat ik erover nadenk: was ik slecht in wiskunde omdat de biologie besloot dat mijn hersenen niet waren uitgerust voor dat niveau van wiskundig denken? Of was ik slecht in wiskunde omdat mijn zelfvertrouwen nooit werd opgebouwd, omdat van meisjes niet wordt verwacht dat ze goed zijn in cijfers en logica en omdat ik niet altijd op dezelfde manier leer als andere kinderen?

Uiteindelijk heb ik een manier gevonden om in technologie te werken via een zachtere lens (met minder wiskundige vereisten). Ik ben een communicator. Ik faciliteer tussen ingenieur en leek. Ik concentreer me meer op de mensen dan op de tools omdat het een belangrijke taak is en iemand het moet doen. Ik ben een voorstander van de gebruiker. Zoveel van mijn passie voor deze industrie is de kruising van mensen en technologie, en ik ben er trots op daar een plek te hebben.

Maar ... ik voel me nog steeds buitengesloten. Ik kijk nog steeds verlangend naar de immer exclusieve 'cool kids' club van programmeurs en ontwikkelaars. Mensen die het geluk hadden om te worden geboren met een aanleg voor cijfers en mechanica en logica. Ze herinneren me er constant aan dat ik niet een van hen ben. Voor elke functie die ik in deze branche heb bekleed - technisch schrijver, instructief ontwerper - is er een pijnlijk duidelijke kloof geweest tussen mij en de 'tech'-mensen.

De steek van die kloof verslechtert omdat het onmiskenbaar van geslacht is. Alle teams waaraan ik heb gewerkt, waren voornamelijk vrouwen. In mijn meest recente functie bestond mijn trainingsteam volledig uit vrouwen (een standaarddemografie in mijn bedrijf), terwijl de ontwikkelteams voornamelijk uit mannen bestonden. In mijn vorige baan als technisch schrijver waren de cijfers iets beter. Van het team waarmee ik dagelijks werkte, zijn er misschien drie of vier mannen voor elke dozijn vrouwelijke schrijvers.

Ik ben het niet alleen. Overweldigend is de veilige en comfortabele manier voor vrouwen om in een STEM-ruimte te bestaan ​​door rollen in marketing, communicatie, training en ontwerp. Van vrouwen wordt verwacht dat ze de zachte, menselijke vaardigheden naar elke professionele rol brengen. De houding tegenover deze zachtere technische rollen in combinatie met grotendeels vrouwelijk personeel is geen toeval.

Ik las onlangs een artikel van Emily J. Smith waarin ze de STEM-kloof onderzoekt, de afnemende interesse van vrouwen in technologie en het argument dat het gebrek aan interesse biologisch is. Smith merkt op dat hoewel er geen tekort is aan gegevens en statistieken om het bestaan ​​van deze kloof te ondersteunen, er in het debat verhalen ontbreken van vrouwen: "het meest kritische stuk gegevens". Smith merkt op: "De kern van dit debat en zoveel anderen is dat we ervaringen van vrouwen niet beschouwen als geldige gegevens. "

Het is absoluut verschrikkelijk en absoluut waar. Vaker wel dan niet worden cijfers zwaarder gewogen dan het kwalitatieve bewijs dat wordt gevonden in de persoonlijke ervaringen van vrouwen die elke dag in de kloof werken. Als vrouwen die verhalen delen, moet de wereld luisteren. Mijn verhaal is een van die verhalen.

In de industrie waarin ik werk, schaam ik me om mensen te vertellen dat ik een Engelse majoor was. Vaker wel dan niet, verwijs ik gewoon naar mijn nadruk (technische communicatie) en laat ik de rest weg. Of beter nog, ik vermeld zelfs mijn bachelordiploma niet. Engelse majors lijken een slechte reputatie te hebben op de werkplek - een onderwerp dat zijn eigen essay verdient - en ik ben voortdurend bang dat ik zal worden beoordeeld als een onbekwame, overdreven veelzeggende en onpraktische boekenwurm met weinig tot geen technische kennis. Het is gemakkelijker om voor mezelf als technisch communicator te pleiten, maar het vereist meer uitleg dan de aandachtsspanne van de meeste mensen aankan.

Mijn professionele leven is een eindeloze cyclus van worstelen om mezelf te bewijzen met elk nieuw bedrijf, team en project. Het laat niet veel tijd over voor mijn andere interesses, zoals websites bouwen, mobiele apps ontwerpen en eindelijk een echte programmeertaal leren. Desondanks doe ik elke paar jaar de moeite om een ​​online cursus in HTML en CSS te herhalen. Ik wil fris blijven en mijn vaardigheden scherp houden, ook al word ik zelden gevraagd om ze te gebruiken. Al jaren kijk ik naar cursussen in Java, Python en C ++. Ze hebben permanent verblijf op mijn lijst 'op een dag, wanneer ik de tijd krijg'.

Elke keer als ik bijna inschrijf voor een van die programmeercursussen, ga ik op het laatste moment terug. Ik ben bang. Ik denk niet dat ik het kan. Ik maak me zorgen dat ik niet slim genoeg ben. Als ik het probeer, kom ik erachter waarom er zoveel wiskundevereisten waren voor die informatica, waarom ik niet in staat ben. Ik zal falen.

Tijdens een vergadering van de bedrijfsconferentie waar het onderwerp de genderkloof in STEM-velden was, sprak de spreker over hoe ons bedrijf werkte om het probleem aan te pakken door actief meer vrouwen te werven. Het aantal nam toe, maar ze waren nog steeds niet geweldig - nog geen 50/50. Ik voelde me getroost en aangenaam verrast dat mijn werkgever zich bewust was van het probleem. Het voelde goed om te horen dat ze niet alleen de ongelijkheid erkenden, maar ook tot een plan voor verandering spraken.

In mijn bedrijf zoeken recruiters naar een specifieke lijst met diploma's bij het aanwerven van functies voor ontwikkelaars. Daarom zou ik, in de ogen van mijn werkgever, niet gekwalificeerd zijn om als ontwikkelaar te werken, omdat ik geen diploma in computerwetenschappen of wiskunde of informatiesystemen heb. Ik vermoed sterk dat ik in staat ben om de functies uit te voeren, maar ik denk dat ik het nooit echt zal weten.

Voordat ze vrouwen worden in de technologie, zijn het meisjes die nieuwsgierig zijn naar technologie.

Het probleem reikt veel dieper dan alleen het verbeteren van de wervingsmethoden; hoewel dat een belangrijke en waardige onderneming is. Natuurlijk ben ik blij dat technologiebedrijven een bewuste inspanning leveren om meer vrouwen aan te nemen, maar bredere verandering en verbetering voor toekomstige generaties moet worden doorgevoerd door naar het begin te kijken.

Voordat ze vrouwen worden in de technologie, zijn het meisjes die nieuwsgierig zijn naar technologie. Initiatieven zoals zomercoderingskampen en onderdompelingsprogramma's voor meisjes gaan de goede kant op. Van dit soort programma's is aangetoond dat ze de pariteit verbeteren: vrouwen hebben meer kans om een ​​bootcamp-achtige training in een STEM-vak te volgen dan dat ze afstuderen van een vergelijkbaar programma in een instelling voor hoger onderwijs. Mijn bedrijf biedt sinds twee jaar een codekamp voor meisjes aan, maar dit soort inspanningen vereisen meer zichtbaarheid, middelen en ondersteuning. Deze programma's moeten toegankelijk worden gemaakt voor alle meisjes, ongeacht ras, cultuur, locatie of sociaaleconomische status.

Zonder middelen en ondersteuning is het geen wonder dat meisjes op de universiteit geen STEM-graden kiezen. In 2016 was slechts 17,9 procent van de afgestudeerden in computerwetenschappen vrouw, volgens de Computing Research Association. Ik kan het niet helpen, maar denk dat we 20 jaar geleden beter verwachtten voor jonge vrouwen. Als de naald zo langzaam beweegt, hoe zal 2026 er dan uitzien?

We moeten net zo goed naar de meisjes luisteren als naar de vrouwen die vóór hen kwamen. Wanneer de interesses van meisjes hen naar technologie leiden, moet die nieuwsgierigheid worden gevoed en aangemoedigd. Het creëren van een omgeving waar meisjes deze belangen samen met andere meisjes kunnen nastreven, met mentorschap van succesvolle vrouwen in technologie, kan hen vanaf jonge leeftijd inboezemen dat ze zonder twijfel in staat zijn en een plaats in STEM verdienen.