We leven in een tijd van extreme politiek en extreme economie. De politieke kant is bekend, maar de economische kant misschien minder. Het wordt vertegenwoordigd door nieuwe concentraties van persoonlijke rijkdom en ongekende niveaus van industriële concentratie, zowel in de Verenigde Staten als wereldwijd. Dat betekent dat steeds meer industrieën worden gedomineerd door oligopolies en monopolies, met gevolgen voor hogere prijzen, slechte behandeling van consumenten, belemmeringen voor ondernemers en onderdrukte lonen voor werknemers.

In de Verenigde Staten is het klassieke tegengif voor zo'n buitensporige concentratie de antitrustwet, die tijdens de eerste Gilded Age is ingevoerd om de monopolisatie van de Amerikaanse economie door de trusts te bestrijden. Toch is het een wet waarvan de handhaving de afgelopen veertig jaar is verzwakt, waardoor velen vragen of de wet in haar hoofdrichtlijn heeft gefaald. Dit zijn de vragen die worden gesteld in mijn nieuwe boek, The Curse of Bigness: Antitrust in the New Gilded Age.

Maar als antitrust voor een opleving nodig is, wat moet dan de antitrustwet doen? Wat zijn de meest voor de hand liggende doelen? Hier samengesteld, en gebaseerd op discussies met andere antitrust-experts, is een verzameling van de meest gewilde van de wet - de bedrijven of industrieën die rijp zijn voor onderzoek.

Disclaimer: Niets hieronder vermeld moet worden beschouwd als een definitieve juridische conclusie bij gebrek aan een volledig onderzoek, noch mag de uitsluiting van een bedrijf of industrie worden beschouwd als een gebrek aan potentiële antitrustkwesties.

De doelen

(In alfabetische volgorde)

1. Amazon

Amazon heeft een dominant aandeel van online retail ingenomen - bijna 50 procent van de gehele e-commercemarkt opgeruimd - deels door de acquisitie van concurrenten. De praktijk van het agressief kopiëren van succesvolle marktproducten heeft op dezelfde manier vragen opgeroepen als het pesten van kleinere merken, zijn inspanningen om de prijzen op concurrerende platforms te controleren via contracten met de "meest begunstigde natie" en agressief gebruik van niet-competitieve overeenkomsten van 18 maanden.

Onderzoeksvragen: heeft Amazon koopkracht op de werknemersmarkten in sommige delen van het land? Heeft het marktmacht? Bevordert het zijn eigen producten ten onrechte ten opzichte van concurrenten op de markt?

2. AT & T / WarnerMedia

AT&T, de eenmalige telefoonmonopolist die in de jaren tachtig uit elkaar ging, is overgestapt op televisie. Sinds de overname van Time Warner en HBO voor $ 85,4 miljard dit jaar, is AT&T begonnen met het gebruik van HBO als een club tegen Dish en Dish Sling - de primaire competitie voor haar DirecTV-diensten, waarvan de leidinggevenden tegen de fusie waren - leidend tot een black-out voor 2,5 miljoen Dish-klanten die waren HBO-abonnees.

Onderzoeksvraag: was de goedkeuring door de rechtbank van de fusie van AT&T en Time Warner in dit licht duidelijk onjuist?

3. Grote landbouw

In de afgelopen vijf jaar heeft de landbouwzaad-, kunstmest- en chemische industrie zich geconsolideerd in vier wereldwijde reuzen: BASF, Bayer, DowDuPont en ChemChina. Volgens het Amerikaanse ministerie van Landbouw zijn de zaadprijzen sinds de jaren negentig verdrievoudigd en sinds de fusies zijn de prijzen voor meststoffen ook gestegen.

Onderzoeksvraag: Waren deze fusies ten onrechte goedgekeurd in de Verenigde Staten en Europa?

4. Big Pharma

De farmaceutische industrie heeft een lange staat van dienst met betrekking tot concurrentiebeperkende en afpersingspraktijken, waaronder het misbruik van octrooirechten voor concurrentiebeperkende doeleinden en verschillende vormen van prijsuitverkoop. Het is hun verdienste dat de Federal Trade Commission en het kantoor van de procureur-generaal van New York de rem hebben gezet op "betalen voor vertraging" en "patenthoppen", maar er blijven andere praktijken bestaan, waaronder exclusieve handelscontracten. Bovendien blijft prijsgutsen op niet-patentgeneesmiddelen, ondanks veel protest, ongecontroleerd. Overweeg dat Daraprim, de antiparasitaire drug waarvan de prijs werd verhoogd onder leiding van Martin Shkreli, die nu in de gevangenis zit, nog steeds $ 750 per pil blijft.

Onderzoeks- en wetgevingsvragen: zijn er misbruiken van het octrooisysteem die nog rijp zijn voor onderzoek? Kan er iets worden gedaan aan de prijsuitgifte van geneesmiddelen die niet zijn geoctrooieerd of, misschien breder, de buitensporige prijsstijgingen van geneesmiddelen op recept?

5. Facebook

Facebook is een affichekind voor wat Louis Brandeis de "Curse of Bigness" noemde. Nadat het in de jaren 2010 concurrenten Instagram en WhatsApp had overgenomen in fusies die aantoonbaar illegaal waren, heeft het herhaaldelijk zijn reclamelading verhoogd, herhaaldelijke schendingen van privacywetten opgelopen en gefaald om zijn netwerken te beveiligen tegen buitenlandse manipulatie en tegelijkertijd verdachte slagen uit te delen aan concurrent Snapchat. Geen duidelijke inefficiënties zijn aanwezig bij de ontbinding ervan.

Onderzoeksvragen: Moeten de fusies van Instagram en WhatsApp met terugwerkende kracht worden opgelost (waardoor het bedrijf effectief wordt afgebroken)? Heeft Facebook zijn marktmacht en controle over Instagram en Instagramverhalen gebruikt om Snapchat illegaal te verminderen van 2016-2018?

6. Google

Op weg om het zoekmonopolie te worden, verwierf Google advertentieconcurrenten iMob en DoubleClick samen met rivaliserende Waze en andere potentiële concurrenten. Het kopieerde (of, volgens sommigen, stal) de beoordelingen van "lokale" concurrent Yelp terwijl het zijn eigen verticaal gekoppelde sites prioriteit gaf aan het zoeken naar een generatie potentiële rivalen. Europa heeft Google miljarden euro's beboet voor het bundelen van zijn zoekmachine met Android en het betalen van telefoonproducenten om zijn zoekproduct exclusief te bundelen.

Onderzoeksvraag: Heeft Google concurrentieverstorend zijn concurrenten uitgesloten?

7. Ticketmaster / Live Nation

Live Nation, dat een echt monopolie heeft op de promotie van grote muziekacts, verwierf ticketagereus Ticketmaster in 2010. Sindsdien zijn nieuwe en innovatieve nieuwkomers, zoals Songkick / CrowdSurge, failliet gegaan. Nu worden de evenementen enorm onderzocht voor het straffen van locaties die Ticketmaster vervangen door goedkopere of betere entiteiten, evenals Ticketmaster die entiteiten zoals de NFL helpt bij het handhaven van prijsvloeren bij de wederverkoop van tickets.

Onderzoeksvragen: Heeft Live Nation zijn kracht als promotor gebruikt om het monopolie van Ticketmaster op verkoop te beschermen? Was Songkick het slachtoffer van een illegale uitsluitingscampagne? Moet de Ticketmaster / Live Nation-unie worden ontbonden?

8. T-Mobile / Sprint

In wat een eenvoudige concurrentiebeperkende fusie lijkt te zijn, proberen de twee luchtvaartmaatschappijen te fuseren om de draadloze markt terug te brengen tot drie grote bedrijven (AT&T, Verizon en Sprint / T-Mobile). Ondanks de suggestie van Sprint CEO Marcelo Claure dat de fusie zal helpen om "miljoenen" banen te creëren, lijkt de fusie waarschijnlijk te worden geblokkeerd.

Onderzoeksvraag: Zou de fusie tussen T-Mobile en Sprint waarschijnlijk hogere prijzen en gemakkelijkere coördinatie tussen de drie resterende bedrijven opleveren?

9. Amerikaanse luchtvaartindustrie

De Amerikaanse luchtvaartindustrie is het voorbeeld van een mislukte fusiebeoordeling. In de loop van 2010 lieten de agentschappen zich consolideren tot drie grote spelers (vier luchtvaartmaatschappijen hebben 85% van de industrie in handen), met kleine zitplaatsen, volgepakte cabines, regelmatige overboeking, hogere tarieven en andere bekende onaangenaamheden. Sinds die tijd is de industrie ook bezig met een verdachte coördinatie van capaciteit en ticketprijzen, parallelle wijzigingskosten en de gezamenlijke invoering van nieuwe "basistarieven". Een symptoom van het probleem zijn de goed gepubliceerde afleveringen van klantmisbruik - zoals de gewelddadige verwijdering van een passagier met een ticket nadat hij weigerde een overboekte vlucht te verlaten.

Onderzoeks- en regelgevingsvragen: moeten een of meer van de belangrijkste fusies worden heroverwogen in het licht van nieuw bewijs? Of zou, gezien de terugkeer naar eerdere concentratieniveaus, strengere regelgeving moeten worden opgelegd, met inbegrip van limieten voor bagage en wisselgeld, minimale stoelmaten en andere maatregelen?

10. Amerikaanse ziekenhuizen

Na jaren van consolidatie is het aantal zelfstandige ziekenhuizen in de meeste steden en dorpen aanzienlijk gedaald. Uit een reeks retrospectieve onderzoeken is gebleken dat na de fusie de prijzen stegen, terwijl de kwaliteit van de dienstverlening, gemeten aan sterftecijfer, daalde. Andere studies beweerden echter dat fusies de administratieve kosten verminderden. De Federal Trade Commission probeerde in 2016 een belangrijke fusie in de regio Chicago tussen Advocate Health Care Network en NorthShore University HealthSystem te blokkeren, maar slaagde er niet in deze te blokkeren.

Wetgevende vraag: moeten het Congres of de staten hogere controle opleggen voor gezondheidszorg en ziekenhuisfusies?